In ons WOMB-onderzoek hebben we onder andere de ‘marshmallow-test’ gedaan bij kleuters. Deze test gaat over zelfbeheersing: een kleuter krijgt twee snoepjes in plaats van eentje als hij een kwartier kan wachten met opeten. Waarom we deze test deden? Omdat hij een goede indicator is voor intelligentie en gezondheid op latere leeftijd.

Stel, je bent kleuter. Je hebt al een tijdje niet gegeten en je maag knort. Dan geeft de onderzoeksleider je een marshmallow en legt die voor je neus… Het witte zachte snoepje ziet er enorm verleidelijk uit. Net als je hem wilt pakken om op te eten, zegt de onderzoeksleider:

“We gaan een ‘wachtspelletje’ spelen. Ik ga weg en kom straks terug. Je kan wachten met opeten van dit snoepje en dan geef ik je er nog één als ik terugkom. Dus dan heb je er twee. Of je kan de marshmallow nu meteen opeten, maar dan krijg je er maar één.“

Verschillende reacties

Wat zou jij hebben gedaan toen je een kleuter was? In ons onderzoek hebben we deze test bij kleuters gedaan en allerlei verschillende reacties gezien. Een greep uit de reacties:

–              Opeten voordat de onderzoeksleider zich had omgedraaid

–              Likken aan het snoepje maar het nog niet opeten

–              Het snoepje over de tafel rollen en kneden

–              Stukjes van de marshmallow af pulken en opeten

–              Zichzelf afleiden door heel hard te zingen en praten.

–              Sommige kinderen beschikten over een uitstekende zelfbeheersing en hielden het snoepje geheel intact totdat de onderzoeksleider terugkwam.

Latere leeftijd

De marshmallow-test is bedacht in de jaren ‘70. Uit onderzoek bleek dat kinderen die konden wachten in hun adolescentie gemiddeld betere schoolprestaties lieten zien en 30 jaar later gemiddeld ook slanker bleven dan kinderen die niet konden wachten. Op 40-jarige leeftijd hadden de geduldige kinderen met zelfbeheersing meer hersenactiviteit in de prefrontale cortex dan kinderen die niet hadden gewacht. De prefrontale cortex is onder andere belangrijk voor het regelen van onze emoties en de aandacht ergens bij kunnen houden. Dit liet zien dat je al  op jonge leeftijd kan zien hoe goed de zelfbeheersing zal zijn op latere leeftijd.

Smartphones in plaats van snoepjes

Is er ook een marshmallow-test voor volwassenen? Je kan kijken wat er gebeurt als je een pot met snoep naast je op tafel zet: Is de pot met snoep in mum van de tijd leeg of kan je hem dichtdoen en wegzetten? Tegenwoordig worden we overigens niet alleen verleid door lekker eten maar ook door smartphones. Al die appjes, meldingen en e-mailtjes zijn voor ons misschien wel net zo verleidelijk als snoepjes voor de kleuters. Als jij bezig bent met werk en ondertussen een bliepje hoort van je telefoon, kan jij dan 15 minuten wachten alvorens je het opent? Of als je met een vriend aan het praten bent, kan jij je telefoon dan helemaal wegleggen? Waarschijnlijk word je dubbel beloond als je wacht. De beloning zou in dit voorbeeld kunnen zijn: meer productiviteit en betere gesprekken en relaties met vrienden.

 

Bronnen

Rohrich, R. J. (2015) So … Are You Failing the Marshmallow Test? Connecting and Disconnecting in Our Information-Rich World. PRSJournal

Mischel, W. (2015). De Marshmallow-test. Uitgeverij Nieuwezijds, Amsterdam

 

Gezondheidswetenschapper en ontwikkelingspsycholoog, verbonden aan het AMC in Amsterdam. Haar voornaamste specialiteit is de gezondheid van kinderen en het optimaliseren van de ontwikkeling van kinderen.